Rūkymas yra vienas iš pagrindinių daugelio plaučių ligų, taip pat ir lėtines obstrukcinės plaučių ligos, bronchinės astmos ir plaučių vėžio rizikos veiksnių. Rūkantys žmonės lėtiniu bronchitu serga 5,5 karto, o plaučių vėžiu - 10 kartų dažniau negu niekada nerūkiusieji.
    Rūkančių tėvų vaikai taip pat dažniau serga lėtiniu bronchitu, bronchine astma ir plaučių vėžiu. Rūkančiųjų mirtingumas nuo plaučių ligų yra didesnis nei nerūkančiųjų. Mirtingumas didesnis tų rūkančiųjų, kurie surūko daugiau cigarečių, pradeda anksčiau rūkyti ir giliau įkvepia dūmus. Sergančių lėtiniu obstrukciniu bronchitu rūkalių mirtingumas yra 10 kartų didesnis nei nerūkančiųjų.
    Pavojus susirgti kvėpavimo organų ligomis ypač didėja, jei rūkaliai dirba kenksmingomis sąlygomis- chemijos, metalo, kalnakasybos, gumos, žemės ūkio ir panašiose pramonės šakose. Kai kuriose šalyse į tokias darbo vietas rūkančiųjų rekomenduojama nepriimti.
    Rūkant tabaką, susidaro dujų (anglies monoksido, anglies dioksido, azoto oksido, amoniako, vandenilio cianido) ir įvairių dalelių (nikotino, vandens, dervų ) mišinys. Tabako produktuose yra 4000 cheminių medžiagų, iš kurių 40 yra žinomos kaip kancerogenai. Literatūros duomenimis, rūkantiems, ypač cigaretes ir papirosus, kancerogeniškai veikia 3-4 benzpirenas. Normalus broncho virpamasis daugiasluoksnis epitelis pakinta - metastazuoja į plokščialąstelinį. Todėl rūkantieji dažniau serga plokščialąsteliniu, mažai diferencijuotu bronchų  vėžiu.
    Rūkantieji dažniau patiria respiracinių sindromų bei plaučių funkcijos sutrikimų. Forsuoto iškvėpimo tūris per pirmąją sekundę (FEV1)  nerūkantiesiems ir  vyresniems kaip 30 metų per metus sumažėjo 20-30 ml, tuo tarpu rūkančiųjų FEV1 mažėja kur kas greičiau ir daugiau (30-90ml per metus). Metus rūkyti, sergančiųjų lengva ir vidutinio sunkumo lėtine obstrukcine plaučių liga FEV1 mažėjimas sulėtėja, o mirštamumas sumažėja.
    Rūkantiesiems greičiau vystosi kvėpavimo takų uždegimas - išsiskiria daugiau akroleino ir acetalhido, skatinančių interliaukino-8 atsipalaidavimą iš bronchų epitelio ląstelių. Pastarasis sukelia kvėpavimo takų gleivinės uždegimą. Dėl rūkymo makrofagai išskiria ne tik interliaukiną-8, bet  ir liaukotrieną B4 (LTB4), kuris irgi turi įtakos fibrogeninio mediatoriaus sekrecijai ir smulkių bronchų fibrozei. Rūkymas sutrikdo mukociliarinį transportą. Pakinta gleivinės struktūra ir fizinės savybės. Atsiranda bronchų gleivinės taurinių ląstelių hiperplazija, vėliau epitelio metaplazija ir atrofija, gleivinės paburkimas. Neaišku, ar to priežastis yra tiesioginio rūkymo poveikis, ar rūkymo sukeltas uždegimas.
    Rūkantiesiems iš putliųjų ląstelių daugiau išsiskiria histamino, bronchoalveolinio lavažo (BAL) skystyje neutrofilų ir eozinofilų būna daugiau, labai padidėja bronchų reaktyvumas. Tai viena iš bronchų laidumo sutrikimo priežasčių.
    Rūkant tabako dūmuose esantys oksidantai (sieros, azoto junginiai ir kita) aktyvuoja makrofagus ir neutrofilus. Aktyvuoti makrofagai ir neutrofilai produkuoja proteazes (neutrofilų elastazę, proteinazę 3, katepsiną S ir bazines
membranos metaloproteinazę). Proteazės skaido jungiamojo audinio elastiną. Natūrali antiproteazinė sistema napajėgia neutralizuoti proteazių hiperprodukcijos, sutrinka proteazių -antiproteazių santykis, formuojasi emfizema.
    Plaučių ligomis dažniausiai serga pasyvūs rūkaliai, tai yra žmonės, kuriems tenka būti prirūkytoje aplinkoje. Ištyrus tokių rūkalių nikotino koncentraciją seilėse bei šlapime nustatyta, kad pasyvus rūkymas atitinka 0,1-2 cigaretes, surūkytas per dieną. 25%  plaučių  ligomis sergančių nerūkančiųjų pasyvus rūkymas paaštrina ligos simptomus. Pasyvus rūkymas itin kenkia vaikams. Jis yra ankstyvo švokštimo vaikystėje, bronchinės astmos ir padidėjusio bronchų jautrumo atsiradimo priežastis. Tabako dūmuose esantys policiklinių aromatinių hidrakarbonatinių, CO, NO2 ir kitų dalelių kiekis priklauso nuo vaiko aplinkoje rūkančių skaičiaus, rūkymo intensyvumo ir oro kaitos patalpose. Kuo daugiau vaikas yra veikiamas pasyvaus rūkymo, tuo didesnė tikimybė, kad jis sirgs obstrukciniu bronchitu, pneumonija arba jam anksti atsiras bronchų hiperreaktyvumas.